Cos'è il Bitcoin (BTC) e come funziona?

Il Bitcoin (BTC) è una moneta virtuale, o criptovaluta, controllata da una rete decentralizzata di utenti e non direttamente soggetta ai capricci delle autorità bancarie centrali o dei governi nazionali. Sebbene esistano centinaia di criptovalute oggi in uso, il Bitcoin è di gran lunga la più popolare e utilizzata, la criptovaluta più simile alle valute tradizionali coniate dallo Stato. Come le valute fiat tradizionali, come il dollaro americano, il Bitcoin ha un valore relativo alle altre valute e ai beni fisici. Come tutte le criptovalute, il Bitcoin è estremamente volatile - molto più della maggior parte delle valute fiat - ma la tendenza generale del valore è stata al rialzo. Ad esempio, nel periodo di 12 mesi terminato il 1В° maggi 2021, il Bitcoin ha quasi sestuplicato il suo valore, passando da meno di 9.000 dollari a circa 57.000 dollari per BTC.

Che cos'è il Bitcoin?

Il Bitcoin è la criptovaluta più versatile in circolazione. Può essere usata per acquistare beni da un numero sempre crescente di commercianti che accettano pagamenti in Bitcoin, tra cui aziende famose come Expedia, Overstock.com e Tesla. Può essere scambiato con altri utenti privati come corrispettivo per servizi prestati o per saldare debiti in sospeso. Può essere scambiato con altre valute, sia tradizionali che virtuali, su borse elettroniche che funzionano in modo simile alle borse forex.

E, purtroppo, può essere usato per facilitare attività illecite, come l'acquisto di droghe illegali sui mercati del dark web come la famigerata (e ora chiusa) Silk Road.

Le unità di Bitcoin intere possono essere suddivise in decimali che rappresentano unità di valore più piccole. Attualmente, l'unità di Bitcoin più piccola è il satoshi, o 0,00000001 BTC. Il satoshi non può essere suddiviso in unità più piccole. Tuttavia, il codice sorgente di Bitcoin è strutturato in modo da consentire future suddivisioni oltre questo livello, qualora il valore della valuta si apprezzasse al punto da ritenerlo necessario.

Per quanto promettente, il BTC rimane una valuta digitale di nicchia, soggetta a fluttuazioni di valore molto forti. Nonostante i proclami dei suoi sostenitori, non è certamente un veicolo di investimento o di trading standard nel senso tradizionale del termine, come nel caso di valute nazionali stabili come il dollaro statunitense e lo yen giapponese. Nella misura in cui viene considerato un investimento, si colloca saldamente nel regno degli investimenti alternativi, anche se, come vedremo, ci sono molte ragioni legittime per detenere il Bitcoin oltre alla prospettiva di fare soldi.

Origini e storia del Bitcoin

Le origini del Bitcoin risalgono ai primi anni '80, quando furono sviluppati gli algoritmi che supportano le moderne criptovalute. Il suo predecessore più prossimo era Bit Gold, una proto-criptovaluta sviluppata alla fine degli anni '90 da Nick Szabo. Sebbene Bit Gold non si sia mai diffuso, aveva molte caratteristiche in comune con Bitcoin, tra cui le protezioni contro la duplicazione, la blockchain come registro delle transazioni, le chiavi pubbliche che identificano i singoli utenti e la scarsità incorporata.

Nascita e sviluppo iniziale di Bitcoin

La prima notizia pubblica di Bitcoin risale all'ottobre 2008, quando una persona o un'organizzazione pseudonima nota come Satoshi Nakamoto pubblicò un libro bianco con le linee tecniche di una nuova criptovaluta decentralizzata. L'identità di Nakamoto rimane sconosciuta, anche se le speculazioni si concentrano su una manciata di individui (o vari raggruppamenti) con sede negli Stati Uniti che erano attivi nel movimento delle criptovalute degli anni '90 e 2000. Nakamoto ha rilasciato il codice open-source di Bitcoin nel gennaio 2009, segnando l'inizio del mining e del trading pubblico, e ha cessato le comunicazioni pubbliche poco dopo.

Il Bitcoin è stato costruito sulle basi teoriche e tecniche del Bit Gold e del b-money, un modello di criptovaluta contemporaneo che non è mai stato sviluppato. Oltre a essere la prima criptovaluta a ottenere un'ampia diffusione al di fuori della clausura del movimento ultra-libertario, la sua più grande pretesa di fama è quella di essere la prima criptovaluta caratterizzata da un controllo totalmente decentralizzato. Nel regno del Bitcoin, nessun utente è più influente di altri.

Nei suoi primi anni di vita, Bitcoin ha avuto alcuni problemi di crescita. Nel 2010, un difetto di codifica ha portato alla creazione di un enorme numero di Bitcoin non estratti, facendo crollare temporaneamente il valore della valuta. Una successiva correzione ha riparato la blockchain e cancellato i Bitcoin non autorizzati. Qualcosa di simile si è verificato nel 2013, anche se gli effetti sono stati meno drastici. Il codice open source di Bitcoin è stato modificato per rendere meno probabili in futuro simili falle sistemiche.

Accettazione come moneta corrente

Per i primi tre anni di vita, il Bitcoin è stato utilizzato principalmente come mezzo di scambio privato. Verso la fine del 2012, WordPress, una piattaforma editoriale online, è stata la prima grande azienda ad accettare pagamenti in Bitcoin. Altre, tra cui OkCupid, Baidu, Expedia e Overstock.com, hanno seguito nel 2013 e nel 2014. Baidu ha poi smesso di accettare Bitcoin su pressione del governo cinese, che vedeva in Bitcoin una minaccia per la propria valuta fiat.

Nel 2013 il valore di mercato del Bitcoin ha superato per la prima volta i 10 miliardi di dollari. Quell'anno, a Vancouver, nella Columbia Britannica, è apparso il primo "ATM" che eroga Bitcoin - più precisamente, una macchina automatica per il cambio di valuta - e il loro numero è esploso negli anni successivi. Genesis, il principale produttore di ATM per Bitcoin, produce due tipi di macchine: un dispositivo unidirezionale che consente agli utenti di inserire denaro fiat cartaceo per convertirlo in unità Bitcoin, che vengono poi depositate nei loro portafogli digitali; e un dispositivo bidirezionale che consente anche conversioni Bitcoin-fiat.

Il 2014 ha visto i primi grandi scandali legati al crimine dei Bitcoin. A gennaio, l'importante sostenitore statunitense di Bitcoin Charlie Shrem è stato arrestato dopo che un'indagine sul riciclaggio di denaro ha scoperto che si era procurato illegalmente Bitcoin per utilizzarlo nelle transazioni del mercato nero, secondo CoinDesk. A febbraio, Mt. Gox ha presentato istanza di fallimento dopo che la portata della sua violazione è diventata evidente.

Nel 2015 Barclays è stata la prima grande banca a elaborare transazioni in Bitcoin, anche se inizialmente il suo abbraccio era limitato ai contributi di beneficenza.

Il "mainstreaming" del Bitcoin è proseguito tra la fine degli anni 2010 e l'inizio degli anni 2020. I day trader, gli hedge fund e persino i gestori di denaro professionisti si sono lanciati in questo settore, dando vita a un'ondata di speculazioni. Il valore del Bitcoin è decuplicato nel 2017, passando da circa 1.000 dollari all'inizio dell'anno a circa 10.000 dollari alla fine.

Nel 2020 e nel 2021 si è verificata un'altra sostenuta ascesa. Il valore del Bitcoin è più che sestuplicato nei 18 mesi che si sono conclusi nel maggio 2021 e le banche multinazionali, prima riluttanti, come Citibank e JPMorgan Chase, si sono aperte ad accettare la valuta.

Suggerimento: se avete intenzione di investire in Bitcoin, iscrivetevi a Coinbase per aprire un conto. Potrete guadagnare 5 dollari quando vi iscrivete e fino a 25 dollari quando imparerete come funzionano alcune criptovalute.

Come funziona Bitcoin: Caratteristiche e capacità

Il Bitcoin è una criptovaluta, cioè è supportato da un codice sorgente che utilizza algoritmi molto complessi per impedire la duplicazione o la creazione non autorizzata di unità Bitcoin. I principi alla base del codice, noti come crittografia, si basano su principi matematici e di ingegneria informatica avanzati. È praticamente impossibile violare il codice sorgente di Bitcoin e manipolare l'offerta della valuta.

Sebbene sia stato preceduto da altre valute virtuali, il Bitcoin è noto come la prima criptovaluta moderna. Questo perché il Bitcoin è il primo a fondere alcune caratteristiche chiave condivise dalla maggior parte delle criptovalute create successivamente:

  • Anonimato degli utenti. Gli utenti di Bitcoin sono identificati da chiavi pubbliche, o codici numerici che li identificano agli altri utenti, e talvolta da maniglie o nomi utente pseudonimi. Ulteriori protezioni consentono agli utenti di nascondere ulteriormente la fonte e il flusso di Bitcoin. Ad esempio, speciali programmi informatici disponibili a tutti gli utenti di Bitcoin, chiamati servizi di mixaggio o tumblers, scambiano privatamente una specifica unità di Bitcoin con un'altra unità di Bitcoin di valore identico, oscurando così la fonte delle disponibilità del proprietario.
  • Scambi di criptovalute. Gli exchange di Bitcoin consentono agli utenti di scambiare unità di Bitcoin con valute fiat, come il dollaro statunitense e l'euro, a tassi di cambio variabili. Molti exchange di Bitcoin scambiano anche unità di Bitcoin con altre criptovalute, comprese monete alternative meno popolari che non possono essere scambiate direttamente con valute fiat. La maggior parte degli exchange di Bitcoin prende una parte del valore di ogni transazione, in genere meno dell'1%. A causa della sua popolarità, il Bitcoin è più liquido della maggior parte delle altre criptovalute su questi exchange.
  • Tecnologia blockchain. La blockchain è un registro pubblico distribuito di tutte le transazioni Bitcoin precedenti, memorizzate da tutte le macchine della rete Bitcoin in gruppi noti come blocchi. È anche l'unico arbitro della proprietà dei Bitcoin; non esiste un registro completo da nessun'altra parte. Poiché si verificano continuamente nuove transazioni Bitcoin, la blockchain Bitcoin cresce nel tempo. Finché i minatori continueranno a lavorare e a registrare le transazioni recenti, la blockchain di Bitcoin sarà sempre un'opera in divenire.
  • Facilitazione delle transazioni Bitcoin. Una transazione Bitcoin non è tecnicamente avvenuta fino a quando non viene aggiunta alla blockchain, a quel punto diventa irreversibile - a differenza dei processori di pagamento tradizionali, Bitcoin non ha alcuna struttura standardizzata per i chargeback o i rimborsi. Durante il periodo che intercorre tra la transazione stessa e il momento in cui viene aggiunta alla blockchain, le unità di Bitcoin in questione sono essenzialmente tenute in deposito - non possono essere utilizzate da nessuna delle parti coinvolte nella transazione. In questo modo si evitano le transazioni doppie, note come double-spending, e si protegge l'integrità del sistema.
  • Sistema a due chiavi. Bitcoin utilizza un sistema a "due chiavi" in cui ogni utente possiede almeno una chiave privata e una pubblica. Per inviare Bitcoin è necessaria una chiave privata, in pratica una password, mentre per riceverlo è necessaria una chiave pubblica. Le chiavi possono essere memorizzate online (in un cloud privato o in borse pubbliche di Bitcoin), su supporti fisici (come le chiavette) o su carta, e inserite online solo durante le transazioni. L'archiviazione sicura è fondamentale perché Bitcoin deriva essenzialmente il suo valore dalle chiavi degli utenti. Se una chiave viene persa in modo permanente, i fondi corrispondenti finiscono in una sorta di limbo permanente e non possono essere recuperati.
  • В·         Portafogli di criptovaluta. Le unità di Bitcoin effettive sono conservate in "portafogli", o luoghi di archiviazione sicuri su cloud con informazioni speciali che confermano i proprietari (utenti di Bitcoin) come custodi delle unità di Bitcoin contenute. Sebbene i portafogli come Coinbase proteggano teoricamente dal furto di unità Bitcoin che non vengono utilizzate al momento, sono vulnerabili agli hacker. Infatti, gli hacker spesso prendono di mira i portafogli pubblici che conservano le chiavi private degli utenti, consentendo loro di spendere i BTC rubati. Ars Technica ha una buona rassegna di hacking di Bitcoin grandi e piccoli.

Estrazione mineraria: Come viene coniato il nuovo Bitcoin

I minatori di Bitcoin svolgono un ruolo fondamentale nell'ecosistema della valuta. In quanto custodi della blockchain, mantengono l'onestà dell'intera comunità Bitcoin e sostengono indirettamente il valore della moneta.

I minatori sono individui o organizzazioni cooperative che hanno accesso a computer potenti, spesso conservati in "fattorie" remote di proprietà privata. Eseguono operazioni matematiche incredibilmente complesse nel tentativo di coniare nuovi Bitcoin, che poi conservano o scambiano con valuta fiat.

Con un tocco elegante, il codice sorgente di Bitcoin sfrutta questa potenza di calcolo per raccogliere, registrare e organizzare transazioni precedentemente non verificate, aggiungendo un nuovo blocco alla blockchain ogni 10 minuti circa. Questo lavoro verifica anche l'accuratezza e la completezza di tutti i blocchi precedentemente esistenti, prevenendo le doppie transazioni e garantendo che il sistema Bitcoin rimanga accurato e completo.

Ogni volta che viene creato un nuovo blocco, viene coniato un numero predeterminato di Bitcoin freschi. I minatori vengono "ricompensati" con questi Bitcoin per il loro sforzo e spesso ricevono anche le commissioni di transazione pagate dagli acquirenti.

Con l'aumento del valore del Bitcoin - anche se in mezzo a una volatilità di mercato devastante - e della sua accettazione, cresce anche l'attività di mining del Bitcoin. Ma la potenza di elaborazione richiesta ha un costo notevole: il consumo di grandi quantità di elettricità, spesso alimentata da fonti non rinnovabili.

Secondo il Bitcoin Energy Consumption Index, a febbraio 2018 il mining di Bitcoin consumava circa 51 trilioni di terawatt di elettricità all'anno. Questa cifra è aumentata costantemente e inesorabilmente nel tempo, indipendentemente dai movimenti quotidiani del mercato, spingendo i responsabili politici a esaminare più da vicino l'impronta di carbonio del Bitcoin.

L'offerta intrinsecamente limitata di Bitcoin

Il codice sorgente di Bitcoin pone un limite rigoroso al numero di unità Bitcoin che possono esistere: 21 milioni. Ciò si ottiene rallentando, nel tempo, la velocità con cui la creazione di nuove copie della blockchain produce nuovi Bitcoin. Ogni quattro anni circa, questo tasso si dimezza.

L'ultimo Bitcoin dovrebbe nascere intorno al 2140, cioè se la valuta esisterà ancora e se la gente sarà ancora abbastanza interessata a minarla. Dopodiché, l'unico compenso dei minatori saranno le commissioni per le transazioni in Bitcoin.

Questa scarsità forzata è un punto di distinzione fondamentale tra il Bitcoin e le valute fiat tradizionali, che le banche centrali producono per decreto e la cui offerta è teoricamente illimitata. Da questo punto di vista, il Bitcoin ha più cose in comune con l'oro che con il dollaro americano.

Problemi di sicurezza e rischio di furto di Bitcoin

Nel loro insieme, i rischi per la sicurezza del Bitcoin rappresentano il più grande svantaggio della valuta e meritano una considerazione particolare da parte di chi sta pensando di convertire i dollari americani in Bitcoin.

Il fatto che le unità Bitcoin siano virtualmente impossibili da duplicare non significa che gli utenti Bitcoin siano immuni da furti o frodi. Il sistema Bitcoin presenta alcune imperfezioni e punti deboli che possono essere sfruttati da hacker sofisticati che cercano di rubare Bitcoin per uso personale. L'incidente di Mt. Gox, in cui gli hacker hanno rubato 460 milioni di dollari di Bitcoin dal popolare exchange, così come una serie di incidenti minori e meno pubblicizzati, sottolineano che gli exchange di Bitcoin sono particolarmente vulnerabili ai furti tramite hacking.

Due dei punti di forza percepiti del Bitcoin - l'indipendenza da qualsiasi autorità centrale e la forte protezione dell'anonimato - lo rendono in realtà più attraente per ladri e truffatori.

In molte giurisdizioni, il Bitcoin occupa una zona grigia dal punto di vista legale, il che significa che le autorità di polizia locali considerano la prevenzione dei furti una priorità relativamente bassa. Inoltre, è spesso difficile per le autorità perseguire i responsabili dei furti di Bitcoin, molti dei quali hanno origine in nazioni politicamente instabili o ostili e colpiscono una popolazione globale di possessori di Bitcoin.

Chi utilizza Bitcoin per scopi illeciti corre ulteriori rischi. I mercati del dark web - mercati neri internazionali online i cui utenti comprano e vendono sostanze illecite, beni rubati e servizi vietati - sono obiettivi frequenti di rapine. Gli utenti di Bitcoin che partecipano al dark web probabilmente stanno già violando la legge e quindi hanno un ricorso limitato in caso di hacking o furto. Dopo tutto, non possono certo contattare le autorità locali e dire che i fondi ricevuti per la vendita di droghe illegali sono stati rubati.

Modalità comuni di furto di Bitcoin

Il furto di Bitcoin richiede in genere maggiori competenze tecniche rispetto al denaro contante. La maggior parte dei furti di Bitcoin comporta sofisticati attacchi di hacking da parte di estranei altamente qualificati o di dipendenti della borsa disonesti.

Le modalità più comuni di furto di Bitcoin sono le seguenti:

  • Furto di chiavi private. Le chiavi private memorizzate in archivi digitali pubblicamente accessibili, come gli exchange di Bitcoin o le unità di archiviazione cloud personali, sono vulnerabili al furto tramite hacking. I ladri utilizzano queste chiavi private per accedere e trasferire i corrispondenti fondi Bitcoin, privando i legittimi proprietari dei loro fondi.
  • Sfruttare le vulnerabilità dei portafogli. Alcuni portafogli Bitcoin presentano falle di sicurezza che li rendono vulnerabili agli attacchi. Per comodità, alcuni fornitori di servizi memorizzano le chiavi private negli stessi portafogli virtuali dei fondi Bitcoin, consentendo agli hacker di rubare i fondi e le chiavi in un colpo solo.
  • Gestione di scambi e fondi di investimento fraudolenti. Alcune società apparentemente legittime che si occupano di Bitcoin sono in realtà dei prestanome per crimini finanziari. Per esempio, un "fondo di investimento in Bitcoin" chiamato Bitcoin Savings & Trust si è fatto un nome all'inizio degli anni 2010 offrendo rendimenti enormi ai primi investitori. Tuttavia, Bitcoin Savings & Trust era in realtà un banale schema Ponzi. Quando è fallito, ha cancellato circa 4,5 milioni di dollari di valore degli investitori.
  • Attaccare direttamente gli exchange legittimi. Poiché attirano migliaia di utenti e conservano milioni di dollari in Bitcoin, gli exchange sono obiettivi interessanti. I Bitcoin possono essere rubati dai portafogli Bitcoin degli exchange (che utilizzano per conservare le unità Bitcoin prelevate come commissioni di scambio), dai portafogli degli utenti (molti utenti conservano i saldi Bitcoin presso gli exchange per comodità, come il saldo in contanti di un conto di intermediazione) o durante gli scambi e le transazioni stesse.
  • Attaccare i mercati del dark web. Le vulnerabilità dei mercati del dark web sono simili a quelle degli scambi di Bitcoin. Un'altra grande rapina di Bitcoin, non così pubblicizzata come l'hack di Mt. Gox, ha colpito un mercato del dark web chiamato Sheep Marketplace. Le perdite si sono avvicinate a 100 milioni di dollari al cambio attuale.

Strategie per ridurre i rischi per la sicurezza

Il settore della sicurezza informatica è impegnato in una costante corsa agli armamenti con hacker e altri criminali informatici, il cui livello di sofisticazione e la cui portata operativa aumentano di settimana in settimana. In questo ambiente, non esiste una garanzia totale di sicurezza, soprattutto quando si tratta di denaro.

Tuttavia, gli utenti prudenti di Bitcoin utilizzano queste strategie di buon senso per ridurre la loro esposizione al furto e alle violazioni della sicurezza in generale:

  • Protezione delle chiavi private. Gli utenti di Bitcoin più accorti conservano le copie delle loro chiavi private offline, su supporti fisici o anche su stampe cartacee, piuttosto che in luoghi online facilmente accessibili dagli hacker. Poiché è necessario fornire la propria chiave privata durante una transazione Bitcoin, la conservazione della chiave offline non è del tutto infallibile, ma è preferibile rispetto a lasciarla sempre in un luogo statico online.
  • Utilizzare portafogli Bitcoin altamente sicuri. Anche se non siete programmatori avanzati in grado di valutare direttamente il codice del portafoglio o i protocolli tecnici di sicurezza, fate del vostro meglio per ricercare i precedenti di un particolare servizio di portafoglio. Se possibile, parlate con gli utenti attuali o leggete le recensioni online. Pensate due volte a utilizzare servizi che sono stati violati in passato e che non hanno ancora dichiarato pubblicamente di aver apportato miglioramenti alla sicurezza.
  • Ricerca sugli exchange di Bitcoin e altri servizi. Per evitare di rimanere invischiati in uno schema Ponzi o semplicemente di essere derubati da un exchange di Bitcoin apparentemente legittimo, fate la vostra due diligence prima di trasferire o conservare unità di Bitcoin con una nuova piattaforma. Considerate tutte le promesse che sembrano troppo belle per essere vere, come ad esempio rendimenti rapidi o superiori ai vostri fondi, come bandiere rosse ed evitate di lavorare con le piattaforme che le fanno.
  • Evitare il Dark Web. Come i mercati neri del mondo reale, il dark web è un luogo sgradevole e talvolta pericoloso. Evitare mercati come l'ormai defunto Silk Road e i suoi successori è un modo semplice per non esporsi inutilmente a rischi di sicurezza. Inoltre, evitate di utilizzare Bitcoin per attività del "mercato grigio" che, pur essendo legali nella vostra giurisdizione, potrebbero essere illegali o disapprovate in altre, come le scommesse sportive. Potrebbe essere impossibile recuperare i vostri fondi dopo una rapina che ha come obiettivo una piattaforma del mercato grigio che opera illegalmente, anche se non siete responsabili penalmente.

Parola finale

L'elenco dei commercianti che accettano Bitcoin si allunga costantemente. Ora è possibile acquistare biglietti aerei (Expedia), mobili (Overstock.com), servizi di web publishing (WordPress) e automobili (Tesla) con i Bitcoin.

Tuttavia, prima di correre ad incassare i vostri dollari per il Bitcoin, ricordate che il Bitcoin ha ancora molta strada da fare prima di diventare una valuta legittima alla pari del dollaro americano, dell'euro o della sterlina. E nonostante la seduzione delle criptovalute come mezzo di scambio, non c'è alcuna garanzia che il Bitcoin - o qualsiasi altra valuta virtuale decentralizzata non controllata o sostenuta da una banca nazionale - sarà mai una valida alternativa alle valute fiat.

Alcuni esperti ritengono che, nei prossimi decenni, i governi nazionali rielaboreranno le loro valute con mezzi di scambio autorizzati dallo Stato che presentino alcune caratteristiche delle criptovalute, come la scarsità incorporata e le protezioni contro la contraffazione praticamente impenetrabili. Altri ritengono che la moneta a corso fisso e le criptovalute continueranno a esistere in parallelo, ma che le criptovalute non riusciranno a espandersi oltre la nicchia attualmente occupata dall'oro e da altri metalli preziosi: quella di un investimento alternativo il cui scopo principale è la copertura dall'inflazione.

Per il momento, trattate il Bitcoin come un qualsiasi asset speculativo: muovetevi con cautela, o non muovetevi affatto, e non investite mai denaro che non potete permettervi di perdere.

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